钱颖一:“经济学家抓大象”笑话背后的激励问题

发表于  08/31 06:30   约5分钟

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“人们对激励作出反应”这个经济学原理与理解中国经济直接相关。

  我在《经济学原理》第一堂课上总喜欢讲一个笑话。有一次我遇到一位毕业多年的校友,她对我讲的《经济学原理》课的许多内容都不记得了,但印象深刻的就是我讲的这个笑话。笑话是这样的:

  目标是要去南非抓一头大象。找了三个人:一个是学数学的,一个是学计算机的,一个是学经济学的。

  学数学的人做的第一件事是要证明南非至少存在一头大象。当然,如果南非没有大象,为什么要去抓呢?但这种做法确实体现了搞数学的人的严谨性。

  学计算机工程的人非常实在,立马就去了南非。他编制了一个非常好的程序——从好望角开始,往北走50米停下来,画一个半径为50米的半圆,抓住这里面的所有四条腿的动物,与他电脑里的大象图做比较,误差在一定范围之内就把它叫作大象。没有找到的话就继续前行。这就是搞工程的人的实干性。

  经济学家用什么办法去抓大象呢?经济学家说,我既不去证明是否存在大象,也不用跑那么远去南非,因为我相信,只要我把价格定得足够高,不用去抓,大象自己就跑来了。

  我觉得这位学生能够记住这个笑话也不错,因为她至少明白了“人们对激励作出反应”这个经济学的基本原理。当然,这里作出反应的不是人,而是大象,所以才是一个笑话。

  经济学原理很多,人们对激励作出反应,是其中一个基本的原理,这个原理有一定的针对性,也与理解中国经济直接相关。比如,当你想到环保问题的时候,除了技术问题之外,你也要想一想价格在里面起什么作用,这是很重要的思路。

  人们对激励作出反应的内容极其丰富。激励,俗话说就是积极性。当然这种积极性其实只是激励的一种,是正激励。此外还有负激励,就是惩罚,这是人们试图避免的。

  人对激励作出反应至少有三种渠道。第一,人们对价格的反应。价格上升,愿意多卖东西;价格下降,愿意多买东西。这就是通常的供给曲线随价格上升而上升,通常的需求曲线随价格上升而下降。基于对价格的激励反应,就有了供给曲线的分析框架。第二,人们对竞争的反应。著名经济学家希克斯(John Hicks)说过,垄断的最大好处是安逸的生活。而竞争给人压力。在有竞争和没有竞争的环境中,一个人或企业做的事情是不一样的,这就是竞争带来的激励。市场经济的一大好处就是竞争,竞争改变人的激励,没有竞争,人就缺少动力做事情。第三,人们对产权、契约、制度规则作出反应。这就是制度经济学经常强调的非价格因素,这在中国的经济改革中非常突显。

  经济学研究人的激励问题,与其他学科,比如工程,有很不一样的地方。在清华经管学院,我们也对工科、理科以及其他文科学生开设经济学第二学位。比如来自环境学院的学生,在学经济学之前,他首先想的是节能减排等工程技术问题。学了经济学之后,他知道环境保护还有人的激励问题,包括价格、产权等。这就是非常不一样的思路。

  可以举几个人们对激励作出反应的稍微复杂点的例子。汽车安全带能减少交通事故吗?你的第一反应可能是汽车安全带当然减少伤亡,但是未必。因为驾驶员系了安全带,会觉得很安全,所以就有激励开车时更随意一点,事故反而可能增加。所以,这种行为对伤亡的影响比较复杂,对系安全带的人来说确实伤亡会减少,但是如果因此出事故的概率增加了,路上行人的伤亡可能就会增加。当然,这只是从经济学分析的可能性,现实中驾驶员还是要重视安全带作用,系上安全带后也不能掉以轻心。

  类似的,人们还发现,越是制造坚固的汽车,越是容易被发现在十字路口闯红灯。这其实也是人们对激励作出反应。这个道理也体现在2008年的金融危机中。金融危机产生的原因之一恰恰是金融创新中增加了很多保险工具。这本来看上去很好,增加了保险工具,就应该降低金融风险。但是恰恰相反,人们更加愿意冒险了,因为他们觉得反正买了保险,出了问题保险会赔。

  这几个例子稍微绕了一个弯,实际生活中绕的弯可能更多。但道理都是一样的,那就是人们会对激励作出反应。有了这个原理,我们就可以对实际生活中的问题进行深入分析,找到解决和完善的办法。(来源:北京日报,编辑:任琳贤)

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2017-07-2826

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钱颖一

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人们对激励作出反应,从经济学分析,至少要考虑价格、竞争、产权等因素。

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